Food Packaging Trends and What They Mean For Product Inspection

Rund acht Millionen Tonnen Kunststoff gelangen jedes Jahr weltweit in unsere Ozeane. Angesichts der Tatsache, dass Gegenstände wie Plastikflaschen bis zu 450 Jahre brauchen, um sich biologisch abzubauen, ist es klar, dass dieser Grad der Verschmutzung nicht nachhaltig ist. Schlimmer noch, es gibt zahlreiche Hinweise darauf, dass Mikrokunststoffe bereits in die menschliche Nahrungskette gelangen. Die Erkenntnis, dass Kunststoffe die Umwelt dauerhaft schädigen, führt zu großen sozialen Veränderungen. Da Politiker, Umweltschützer und Verbraucher sofortiges Handeln fordern, suchen große Lebensmittelmarken dringend nach Alternativen zu Einwegkunststoffen und überdenken ihre längerfristige Verpackungspolitik. Es ist jedoch recht schwierig, Alternativen zu finden, die den gleichen Anforderungen wie Kunststoffe genügen.

Die Verpackung ist Teil eines komplexen Prozesses, der sicherstellt, dass Lebensmittel wirksam geschützt, geliefert und in einer Art und Weise präsentiert werden, so dass der Kunde dazu angeregt wird sie zu kaufen. Aufgrund seiner Vielseitigkeit wird Kunststoff fast überall eingesetzt, wenn es um die Verpackung geht. Kunststoff ist langlebig, leicht, kostengünstig, wasserbeständig und benötigt bei der Herstellung weniger Energie als andere Materialien. Kurz gesagt: Kunststoff erfüllt alle Anforderungen, die Sie von einem guten Verpackungsmaterial erwarten, und es ist nicht so einfach, ihn zu ersetzen.

Alternative Verpackungsmaterialien

Da Kunststoffe umweltbelastend sind, wird ein Material benötigt, das sich durch gute vorbildliche Umweltverträglichkeit auszeichnet. Materialien, die als Nebenprodukte der Lebensmittelverarbeitung anfallen und biologisch abbaubar sind, werden positiv bewertet. Beispiele sind Zellstoffzellophan, Mais-PLA (Polymilchsäure) und Bagasse - ein Rückstand aus der Zuckerrohrverarbeitung. Auch traditionellere Alternativen werden neu bewertet: Pappkartons können Burgerboxen aus Polystyrol ersetzen, während Glasflaschen - die seit langem recycelt werden - die Plastikflaschen ersetzen können. In ähnlicher Weise könnte recycelbare Metallfolie eine Alternative zu Plastikfolie auf Fertiggerichten sein.

Unabhängig davon, welche Wahl aus Umweltgesichtspunkten getroffen wird, wird die Einführung eines neuen Verpackungsmaterials unweigerlich Auswirkungen auf andere Teile des Prozesses haben: wie z.B. die Auswahl der Produktionsanlage oder die Transportanforderungen. Kunststoff ist leichter und weniger anfällig für Transportschäden als z.B. Glas. Das bedeutet, dass beim Transport von Produkten in Glasverpackungen aufgrund des schwereren Verpackungsmaterials zusätzlicher Brennstoff benötigt wird. Außerdem bricht Glas eher als Kunststoff. Dies könnte zu einem höheren Lebensmittelverlust beim Transport und einer daraus resultierenden Verunreinigung mit Glas führen.

Eine weitere Überlegung ist der Einfluss des neuen Materials auf das Verpackungsdesign. Kann die ursprüngliche Größe und Form der Verpackung beibehalten werden? Wird das alternative Material flexibel oder leicht formbar sein? Bietet es die gleichen Transparenzeigenschaften wie Plastikfolie? Kann das Branding direkt auf die Verpackung aufgedruckt werden, oder ist jetzt ein separates Etikett erforderlich?

Die Wahl des Verpackungsmaterials beeinflusst den Inspektionsprozess

Lebensmittelhersteller investieren in Produktinspektionstechnologien, um zu überprüfen, ob die von ihnen produzierten Lebensmittel frei von physischer Kontamination sind und den Marken- und gesetzlichen Anforderungen entsprechen. Im Hinblick auf die Aufrechterhaltung der Verbrauchersicherheit ist es wichtig zu prüfen, ob die Leistung der Produktinspektion durch die Wahl von Nicht-Kunststoffverpackungen beeinträchtigt wird.

Bei den meisten Anwendungen, bei denen das Produkt zuvor in Kunststoff verpackt wurde, das neue Verpackungsmaterial jedoch nur geringe oder keine Änderungen an Größe und Form der Verpackung bewirkt, sollten die vorhandenen Produktinspektionsgeräte nur geringe oder keine Anpassungen erfordern. Die Größe und das Format des zu inspizierenden Produkts ist für eine effektive Produktinspektion weitaus wichtiger als die Außenverpackung.

Ein vorhandenes Röntgensystem, das flache Kunststoffverpackungen prüft, kann weiterhin hervorragende Ergebnisse liefern, wenn die Verpackung in flache Kartons mit ähnlichen Abmessungen geändert wird. Wenn jedoch die gesamte Packung umgestaltet wird und sich Größe und Form erheblich ändern - z.B. Kekse, die früher in einem Beutel präsentiert wurden, werden jetzt in einer hohen Schachtel verpackt -, hätte dies Auswirkungen auf die bestehende Produktinspektionsausrüstung. Es ist sogar wahrscheinlich, dass unter diesen Umständen die gesamte Verpackungslinie neu bewertet und neu konfiguriert werden müsste, um die Leistung mit dem neuen Verpackungsdesign zu optimieren. 

Die Wahl einer alternativen Verpackung wird einige spezifische Erkennungsprobleme aufwerfen. Wenn beispielsweise bereits eine Metalldetektion vorhanden ist, um potenzielle Verunreinigungen auf einer Fertiggerichtproduktionslinie zu erkennen, könnte die Einführung eines Foliendeckels als Ersatz für eine Kunststoffverpackung die Leistung beeinträchtigen. Im Wesentlichen kann der Metalldeckel die Inspektionsgeräte täuschen, so dass sie glauben, dass eine Kontamination stattgefunden hat. Unter diesen Umständen könnte das Produkt inspiziert werden, bevor der Foliendeckel der Verpackung hinzugefügt wird, oder es könnte notwendig sein, die Metalldetektion gegen ein Röntgensystem auszutauschen. Wenn der Kunststoffdeckel jedoch z.B. durch ein Zellophan aus Holzpulpe ersetzt wird, hätte dies keinerlei negative Auswirkungen auf das Metalldetektionssystem.